Kirnja ima veliko tijelo s izraženim ustima, dugu leđnu peraju i zaobljen rep. Boje variraju od smeđe do zelene, ovisno o godišnjem dobu i starosti ribe. Odrasla riba postaje smeđa s žutim mrljama i žućkastim donjim dijelom. Raširena je na Mediteranu, uzduž afričke obale te oko Brazila, a može se pronaći i na obalama Indijskog oceana, Urugvaja, Argentine, te sjeverno oko Francuske i Britanije. U Jadranskom moru kirnje su puno manje nego što je to uobičajeno u drugim morima koje nastanjuju. Naraste do dužine 1,5 metra i težine od nekoliko desetaka kilograma.